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Tutorial – Introducción a Flex Builder 3

Este primer tutorial es de familiarización con la herramienta. Será un poco básico, sin embargo no sobra comenzar totalmente de cero para quienes no la conocen.

Con el proyecto creado podemos darnos cuenta de la estructura que genera automáticamente el FlexBuilder, la carpeta “src” que contiene nuestro código fuente que luego será compilado y puesto en la carpeta “bin” que será donde queden almacenados los archivos ejecutables.

Con esto ya sabemos crear nuestro entorno de trabajo. Los invito entonces a explorar y probar todos los componentes que tiene flex para ustedes.

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¿Por qué Flex?

¿Por qué, probarlo, aprenderlo, usarlo, trabajarlo?. Quiero centrarme en cuatro características de Flex que para mi en conjunto lo hacen diferente a sus contrapartes en el desarrollo de RIA’s: capacidad de despliegue, poderoso, fácil de aprender y adictivo.

Capacidad de despliegue. El SDK compila archivos de flex que convierte a su vez en archivos .swf (Flash) que luego podemos reproducir en más del 90% de computadores del mundo y que nos quita la preocupación de si se verá bien en Internet Explorer 6 o en Linux o mejor aún, de tener un CD de instalación de nuestra Aplicación!. Nada más que decir.

Poderoso. Flex Builder está construido sobre Eclipse, una herramienta que ya le hereda gran parte de su potencial, a su vez está plenamente integrado con ActionScript 3 lo cual hace que (para mí), el IDE de Flash, ya sea un accesorio. Y por si fuera poco la nueva versión del Flash Player (10) es un 30-40% más rápida que su antecesora que ya era rápida de por sí, lo cual lo hace poderoso tanto en etapa de desarrollo, como en etapas de producción y despliegue.

Fácil de aprender. El entorno de desarrollo es tan amigable que realmente esto puede acelerar el proceso de aprendizaje de la tecnología. Hay que dar muy pocos pasos para ver resultados, resultados que con otras tecnologías tardarían más y resultaría en frustraciones que frenarían este proceso. Que si hay conocimientos en programación básica, lenguajes orientados a objetos (ActionScript, Java, PHP5, C++, Perl, Ruby) y buenas bases de XML, ¡cuanto mejor!.

Adictivo. Flex es divertido de usar, en serio. Antes la labor de desarrollo con ActionScript en el Flash IDE era algo que no quiero, ni puedo decir y si a esto sumamos la gran utilidad de su ayuda “inteligente”, la corrección de código en tiempo real, el “arrastrar y usar” y la excelente sincronía entre los modos diseño/desarrollo del IDE, bueno, todo en conjunto creará una experiencia de la que muy difícilmente podrán rehabilitarse.

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Introducción a Flex

En un artículo anterior hablábamos de qué es Flex desde un punto de vista más técnico; sin embargo es bueno contextualizar el porqué es una herramienta muy poderosa, con gran capacidad de despliegue, divertida y adictiva también.

No vayamos a los inicios del Internet, sin embargo tengamos en cuenta que la primera página web era texto. Con un pequeño formato, nada de estilos, solo un título, texto y enlaces. Luego a alguien se le ocurrió que eso era ¡aburrido!, obviamente no ganó el novel de ciencia por eso, pero sí que gano dinero. Así nace el primer navegador que integró todas las tecnologías necesarias para dejar de mostrar texto plano y más bien mostrar esos datos de manera bonita y con imágenes.

Luego vino el uso en masa de servicios que ya existían, sitios web, correo electrónico, chat, en fin, el resto es historia. Pero pasó mucho tiempo para que los sitios web tomaran la forma que hoy tienen; bueno era normal, había que concentrarse en la parte fea, la parte técnica, porque la parte bonita si no tenía una buena plataforma, pues no servía para nada.

Así que en algún momento de la historia del Internet a alguien se le ocurrió que este cuento podía ser además de productivo, algo estéticamente muy bonito, agradable, fácil de usar y otros factores que hicieran de la experiencia del usuario algo acogedor, algo de lo que no tuviera que salirse porque fuera feo sino porque su tiempo no se lo permitía más.

Entonces vino la siguiente revolución, la web 2.0. Y con ella el cambio de muchos conceptos, era el nuevo modelo de desarrollo web, un modelo más incluyente entre los desarrolladores, de mayor colaboración no solo humana sino de los mismos sistemas entre sí, un concepto de desarrollo no pensando de manera cerrada en mi plataforma, mi sistema, mi lenguaje, etc sino en gran medida algo para todos, algo abierto, no restrictivo; y comenzar a ver a Internet no como el medio sino como la plataforma. Y listo, eso quedó claro y comenzó todo ese movimiento web 2.0, comenzamos a ver aplicaciones de gran escala potenciadas por Ajax y en gran parte por Google.

Un tiempo atrás había comenzado otro fenómeno que fue creciendo rápidamente, la tecnología flash y su reproductor el Flash Player que operaba y lo sigue haciendo, como plug-in del navegador. En sus inicios era la manera más práctica de llevar al navegador imágenes vectorizadas con movimiento y además sonido, que luego creció hasta ser el plug-in más ampliamente extendido por el planeta.

Como pasa con toda tecnología, generó fanáticos y detractores de todo tipo, pero hoy es un fenómeno que se mantiene y que nadie puede negar, mucha gente no sabe siquiera que lo tiene instalado en su computador, solo sabe que puede ver videos en youtube.

Con todo ese movimiento web 2.0 en pleno auge y con el potencial que veía Macromedia con la penetración sin precedente del Flash Player, apostaron por la creación de Flex y fue cuando por primera vez acuñaron el término RIA.

En ese entonces la cosa parecía del futuro, tanto así que los costos en licencias, servidores de implementación y hasta la capacitación era prohibitiva para el cristiano promedio y su uso estuvo limitado a enfocarse en la élite, empresas grandes, aplicaciones sofisticadas y desarrolladores exclusivos, sin embargo eso cambió dramáticamente.

Desde la versión 1.5 de Flex se puede evidenciar todo ese cambio de concepción de esta herramienta, afectado de buena manera por las nuevas tecnologías emergentes de eso mismo que ellos llamaban RIA’s y que al estar apoyadas y a veces soportadas por Google eran o gratuitas o de Código Abierto. De esta manera llegamos a lo que es hoy Flex en su versión 3: Un SDK de código Abierto y una herramienta propietaria muy poderosa para desarrollo.

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¿Que es Flex?

Hablar de Flex hoy en día es hablar de todo un movimiento a nivel mundial generado por la web 2.0, sin embargo ese es un término que ya a muchos nos suena del siglo pasado, así que usaré más bien el término RIA (Rich Internet Application), que tiene que ver con aplicaciones que generan una gran experiencia de usuario y que fue acuñado por primera vez por Macromedia hace pocos años, pero eso será tema de otro artículo.

Entonces, ¿qué es Flex? Ok, antes de dar respuesta a esto aclaremos algo que puede causar confusión, por lo que la pregunta correcta es, ¿qué es Flex SDK? y ¿qué es Flex Builder? Así como desde la misma página oficial lo dice “Flex es un marco de trabajo de código abierto gratuito altamente productivo para la creación y el mantenimiento de aplicaciones web expresivas”, con esto se están refiriendo específicamente al Flex SDK, así que comencemos por ahí.

Seguramente algunos de ustedes no les suene mucho el término “Framework” o “Marco de Trabajo”, la explicación larga es esta y la mía, mucho más corta, es que un framework de un lenguaje X, es un conjunto de estructuras básicas que ahorran tiempo cuando se programa, pueden seguir o no patrones de desarrollo y pueden llegar a ser tan buenos o tan malos como sus programadores lo definan. Un caso en la vida real sería tener una orden específica dentro de un equipo de trabajo para realizar determinada labor, por ejemplo, dentro del equipo de trabajo se establece que la orden “crear espacio de trabajo de arquitectura” significa: Abrir el programa X y configurar todos los parámetros básicos que aplican para cualquier proyecto de este tipo y de esta manera empezar a trabajar en un nuevo proyecto específico para un cliente de arquitectura. Con esto conseguimos estandarizar nuestro flujo de trabajo, ahorrarnos mucho tiempo para hacernos entender (esto funciona tanto para los humanos como para las maquinas) y de alguna manera automatizar tareas que son repetitivas y concentrarnos en lo que realmente es importante, el diseño de estas aplicaciones (en todas las áreas).

El SDK entonces se encarga de compilar, que no es más que interpretar esas órdenes que establece el Framework para generar código en ActionScript, nuestros archivos .mxml, que es el tipo de archivo que por defecto usa Flex y que generarán como resultado archivos .swf que como muchos de ustedes saben, son los que se reproducen con el Flash Player. En palabras simples, tengo un archivo .mxml, lo compilo con el SDK y el resultante es una película de Flash que puedo reproducir en cualquier escenario donde el Player exista, una página web, un reproductor de escritorio (Adobe AIR), etc.

Luego entra en escena Flex Builder. Esta herramienta propietaria, es decir de licencia comercial, nos facilita enormemente el trabajo con el SDK, nos genera un entorno gráfico que es su mayor utilidad donde se previsualiza la Aplicación 100% de cómo quedaría una vez compilada (esto es magnífico), además de adelantarnos la tarea en partes de la implementación y al estar creada sobre Eclipse, nos abre la posibilidad a una infinidad de recursos en su mayoría OpenSource para trabajar con otros lenguajes desde el mismo IDE, Java, Php, JavaScript, Html, entre muchos otros.

Es una inversión que definitivamente vale la pena, el costo de la licencia es la tercera parte de la de Flash Professional, se comporta mucho mejor que este del lado del código ActionScript, además no tiene una buena contraparte para el manejo del SDK, sin embargo existen y tienden a mejorar, recordemos de la calidad de Open Source del SDK, lo cual hace que el costo de licencia no pueda ser más alto y le abra las puertas a mas desarrolladores que se le midan a hacerle competencia.

De una manera muy sencilla, esto es Flex, una tecnología nueva, innovadora, adaptada a los requerimientos de los desarrolladores Web 2.0, que aprovecha plenamente el poder de ActionScript 3, la ubicuidad del Flash Player y que ha generado un gran movimiento a nivel mundial de desarrolladores y diseñadores de todo tipo, que se duplica cada año y que gana atención e importancia de parte del mismo Adobe y de toda la comunidad de desarrollo de RIA’s a nivel mundial.

Acá les dejo varios links para que vean a Flex en Acción:

  • Flex.org: Comunidad oficial de Flex, encontrarán entre otros recursos, un directorio de empresas consultoras, componentes, eventos, trabajos y más. flex.org
  • Tour de Flex: Aplicación AIR hecha en flex que permite explorar todos los componentes de Flex junto con otros componentes generados por empresas y miembros de la comunidad. Tour de Flex
  • Flex Showcase: Directorio hecho en Flex de las principales aplicaciones. showcase
  • Sitio Oficial

Finalizo este artículo invitándolos a que prueben esta tecnología, en realidad si han trabajado con otros programas de Adobe podrán quedar cautivados, la versión de prueba es de 60 días, algo importante que no debe pasarse por alto es que la licencia es gratuita para centros educativos y para estudiantes de esos centros educativos (es en serio), bueno, hay mil razones por las que probar Flex y saber por su propia cuenta, ¿qué es Flex?

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